Meet the Gay Couple That Took on Romania's Spousal Rights

Photo Courtesy Larisa Balta

Photo Courtesy Larisa Balta

Adrain Coman and Clai Hamilton paves the way for same-sex spousal rights in the EUROPEAN UNION.

🇷🇴 Pentru traducerea Românească, derulați în jos.

Since joining the European Union Romania has been forced to decriminalize homosexuality while human rights advocates continue to make their voices heard on marriage equality. Bucharest pride has been growing exponentially year by year, and glimmers of progress are being seen.

Two accidental human rights advocates that are re-shaping Romania's stance on basic human rights are Adrian and Clai. Adrian Coman and his husband Clai Hamilton, are an American-Romanian power couple that boldly took on same-sex spousal rights.

Advocacy for LGBT+ equality in Romania has always been in contention with religious conservatives who believe that gay marriage will "destroy society." They've protested with a "Romania isn't Sodom" message, and invited Kim Davis to speak at anti-gay rallies. But in the midst of all of it, Adrian and Clai have been taking Romania and the European Union to court.

After Adrian, a Romanian, and Clai, an American living in New York met met at Central Park for a first date, sparks flew immediately. They say on the Teo Show that it was love at first sight: "I loved him in the moment I saw him" said Clai, "He was this super cute European guy that was beautiful and only recently arrived in the United States. Everything about him fascinated me." For Adrian, Clai's smile was the first thing that stood out to him: "His smile as you can tell is big and simple. He is a man full of energy, optimism, and this world where there are many problems, he was the balance that I needed in my life."

In 2010, Adrian proposed via Skype, and later that year traveled to Brussels to meet Clai and get married. Marriage equality hadn't been passed across the US until 2015, and to this day a handful of countries under the EU still haven't passed marriage equality.

Adrian and Clai didn't realize it yet, but their new found love and marriage would eventually turn in to a landmark ruling.

Even though their marriage was done legally in Brussels under the European Union, Romania refused to recognize their marriage or each other as spouses. This meant that Clai didn't have the same rights and benefits as other spouses in post-communist Romania.

When discussing the possibility of needing to reside in Romania to care Adrian's aging parents, Romania refused to give Clai residency because they don't recognize same-sex marriages. "Of course it was discrimination because if I had been married to a woman, we wouldn't be here. No questions asked." Adrian tells Human Rights Watch.

Adrian and Clai decided to challenge the policy in court.

The arduous court battle lasted for six years and were met with international press, multiple flights across seas, restless nights, time and money spent, while experiencing roller coasters of emotions. Their persistence would eventually pay off.

On June 5th, 2018 the European Union ruled that all countries under the EU must recognize same-sex spouses if they were married in the EU. This ruling applies specifically to the Freedom of Movement Directive, a basic right of EU citizens.

According to ILGA Europe, "Now, the term ‘spouse’ in the Freedom of Movement Directive has been clarified. The Court has clearly stated that same-sex couples are included in the definition of spouses. This clarification must be applied equally in all EU Member States, through their own national laws.

Married same-sex couples in Romania (or any other EU Member State) now know that they are considered ‘spouses’ for freedom of movement. So, EU Member States are under an obligation to grant the spouse (including from a country outside the EU, like in the Coman case) of an EU citizen a residence permit in the same way they would grant permits to different-sex spouses." This was a huge victory. But the last battle would take place the following month when Romania would announce if it officially recognizes the EU's decision. Adrian and Clai's stomachs were in knots.

On Wednesday, July 18th, Romania officially announced that it would recognize same-sex spouses and align themselves with the EU's ruling. While same-sex marriage is still illegal in Romania, any progress that will be made in future rulings will stand on Adrian and Clai's shoulders.

I caught up with Adrian and Clai to find out a little more about them on a personal level, and how they and their families have dealt with their journey. 


Tell me a little bit about your religious background growing up and where your faith/spiritual journey has led you today.

Adrian Coman: I was baptized Christian-Orthodox, but grew up in communist Romania, with any religious practices being strongly discouraged. I did not pay much attention to religion until the fall of the communist regime in 1989 when I was 18. I tried to explore the world of faith, but the virulently homophobic and conservative Romanian Orthodox Church has managed to keep me away from it, eventually. I am sad that many LGBT people of faith in Romania find that church doors closed because of prejudice.

Clai Robert Hamilton: I was baptized Baptist and grew up in the church back home in San Antonio, TX; common for many in America’s African American communities. I am not a practicing Christian but have a strong spiritual faith.


Tell me about the moment you found out that Romania is now obligated to recognize you and your husband as spouses.

AC: I was very happy, as it means that Clai can receive a residence in Romania and that many other people across Europe can move around the EU with their same sex spouses. We have received many messages in the past two years from people in various immigration situations in Europe, and some of them will benefit from this clarification of EU free movement law. A lesbian couple in Bulgaria, for instance (French/Australian), were granted residency status for the Australian spouse just days ago, based on the EU Court’s decision in our case.

CRH: I am elated for the decision by the court and grateful for the support we have received from our family and friends. I never would have imagined at the start of the case that it would result in such a WIN-WIN, assisting other people across Europe in a similar circumstance.


This process has evolved to something bigger than you expected – how has this journey changed your life?

AC: It has definitively been longer than we expected, as our story began in 2012. It took a lot of our and other peoples’ time (my parents, our lawyers, ACCEPT and other NGOs who supported us), trips to Romania and preparations for court hearings and to tell our story to the media. It was all worth it, not only because we won in the EU Court, but because our family has become more united and we contributed positively to a dialogue in Romania on these issues. 

CRH: It has been six years since we began, a long journey indeed. The experience has helped us gain a greater sense of commitment to each other.


How have your families been throughout all of this?

AC: My parents were very supportive. They came with us to three court hearings, in Bucharest and Luxembourg, they spoke to the media, and were always there for us, unconditionally.

CRH: My family adores Adrian and, although they could not travel abroad, they have been nothing less than supportive and encouraging to us throughout the process.


What can Romanians, and the Romanian-American community do to further progress?

AC: Get involved in the way you can: small financial contributions to the LGBT groups in Romania so other people can be assisted in their struggles. Clai and I have been fortunate, as we were able to cover our travel expenses ourselves and we had all legal and communications assistance provided pro-bono, but others are in different situations and need more help. Sign up to receive for news from these and other organizations, participate in the pride march in Bucharest and Cluj, and communicate your thoughts and support through social media. Everybody can do a little something!

CRH: Romanians can help by providing nothing less than unconditional love, support and understanding to their LGBTQ family members, friends, and colleagues.

Bonus Question

What is your idea of the perfect date night?

AC: The perfect date night is the one Clai and I had when we first met: late afternoon in Central Park in New York, no pressure or expectations, other than a big smile and a walk hand in hand.

CRH: A perfect date night with Adrian is on vacation abroad, discovering new sights, sounds and tastes; much like we did on our recent trip to Panama.

Get involved with the two largest LGBT+ groups in Romania: ACCEPT Association and MosaiQ.


Adrian Coman si Clai Hamilton au stabilat Recunoastrea Juridica a sotilor de acelas sex in Uniunea Europeana.

Decând a fost adăugat sub Uniunea Europeană, România a fost forțat să dezincrimineze homosexualitatea, iar activiștii pentru drepturile LGBT+ continuă să-și facă auzită vocea pentru căsătoria între persoane de același sex. Bucharest Pride a crescut exponențial în fiecare an și schimbarea este visibilă.

Doi activiști "accidentali" de drepturile omului, care au redefinit situația Românieie privind drepturile fundamentale ale omului sunt Adrian și Clai. Adrian Coman și soțul său, Clai Hamilton, sunt un cuplu tare româno-american care au ridicat chestiunea recunoașterii drepturilor soților de același sex.

Campaniile pentru egalitatea în drepturilor pentru persoanele LGBT+ în România au fost mereu în contradicție cu opinia conservatorilor religioși, conform căruia căsătoria gay va "distruge societatea". Aceștia au protestat cu mesajul "România nu este Sodoma" și au învitat-o pe Kim Davis în România pentru a milita contra persoanelor gay. Dar, în acest context, a apărut procesul intentat de Adrian și Clai statului român, care a mers până la Curtea de Justiție a Uniunii Europene.

Adrian, un român și Clai, un American care trăiește în New York s-au întălnit în Central Park pentru prima întălnire și scântei au zburat imediat. Ei au declarat la Teo Show că a fost dragostea la prima vedere: "L-am iubit dîn momentul în care l-am văzut", spunea Clai," El a fost un tip foarte drăguț european care a fost frumos și a ajuns recent în Statele Unite. Ma fascinat. Adrian a observat mai întâi zâmbetul lui Clai: "Zâmbetul în primul rând după cum vedeți e bogat și sincer și simplu. Este un om foarte bun și plin de energie, de optimism, pozitiv...iar în lumea aceasta unde vedem numai probleme, el este balanță de care am avut nevoie în viața mea."

În 2010, Adrian l-a cerut pe Clai în căsătorie prin Skype, iar în câteva luni mai tărziu s-au căsătorit la Bruxelles. Căsătoriile gay nu fusesera încă legalizate în SUA (până în anul 2015),  iar majoritatea țărilor membre UE nu adoptaseră încă legislație care să permită căsătoriile între persoane de același sex.

Adrian și Clai nu știau ca noua lor dragoste și căsătorie vor face obiectul unei decizii de referinta in justitia europeana.

Cu toate că s-au căsătorit legal la Bruxelles, în Uniunea Europeană, România a refuzat să le recunoască căsătoria sau faptul că sunt soți. Prin urmare, Clai nu avea în România aceleași drepturi ca celealalte persoane căsătorite.

Când au discutat despre posibilitatea de a locui în România pentru a-i îngriji pe părinții lui Adrian, care sunt in vârsta, autoritatile române au refuzat să-i acorde o reședință lui Clai pentru că nu recunoșteau căsătoriile între persoane de același sex. "Desigur, a fost discriminare, pentru că dacă aș fi fost însurat cu o femeie, nu am fi în situația asta. Nu ar fi existat intrebari," a spus Adrian intr-un interviu dat Human Rights Watch.

Adrian și Clai au decis să apeleze la justitie.

Soluționarea cazului a durat 6 ani, timp în care Adrian și Clai au dialogat cu presa, au avut călătorii internaționale, nopți neliniștite, timp și bani cheltuiți, si multe emoții. Persistența lor, în cele din urmă, n-a fost în zadar.

În data de 5 iunie 2018, Curtea de Justiție a Uniunii Europene a decis că toate țările din UE trebuie să recunoască soții de același sex, dacă sunt căsătoriți în UE. Această hotărâre se aplică în mod specific la Directivei europeană privind liberă circulație, un drept fundamental al cetățenilor UE.

ILGA Europe spune, "Acum termenul de soț în Directiva europeană privind libera circulație a fost clarificat. Curtea Europeană de Justiție a afirmat cât se poate de clar că cuplurile de același sex sunt incluse în definiția termenului soț. Aceasta clarificare trebuie să fie aplicată în toate statele membre UE, prin propiile legi naționale. 

Cuplurile căsătorite de același sex din România (sau oricare alt stat membru UE) știu acum că le este recunoscută căsătoria pentru liberă circulație. Astfel, statele membre UE au obligație de acorda soțului dintr-o țară din afară UE (precum în cazul Coman), care este căsătorit cu un cetățean UE, un permis de reședință în același mod în care îl acordă soților de sex diferit. A fost o victorie uriașă, dar ultima bătălie a avut loc în luna următoare, când România urma să anunțe dacă recunoștea oficial decizia UE. Adrian și Clai aveau emotii.

Pe 18 iulie, Curtea Constituțiuonală a anunțat că România va recunoaște dreptul de reședință pe teritoriul țării a soților de același sex, care nu sunt cetățeni UE, pentru a respecta decizia Curții Europene de Justiție. Căsătoriile între persoane de același sex nu sunt recunoscute în continuare în România pentru alte scopuri decât libera circulație, însă Adrian și Clai au făcut primul pas în această direcție.

Am discutat cu Adrian și Clai pentru a afla mai multe despre ei și a vedea cum a fost aceasta experienta pentru ei și familia lor.

1. Spuneți-mi un pic despre religia voastra din copilărie și unde credința sau spiritualitatea voastra au ajuns până astăzi.

Adrian Coman: Am fost botezat creștin-ortodox, dar am crescut în România comunistă, în care toate practicile religioase erau descurajate. Nu am acordat multă atenție religiei, până la căderea regimului comunist în 1989, când aveam 18 ani. Am încercat să explorez lumea credinței, dar Biserica Ortodoxă Română, homofobă și conservatoare, a reușit să mă țină departe de ea. Sunt trist că multe persoane LGBT credincioase în România găsesc ușile bisericilor închise, din cauza prejudecăților.

Clai Robert Hamilton: Am fost botezat baptist și am crescut în biserica din orașul meu natal, San Antonio, in Texas, la fel ca mulți din comunitățile afro-americane. Nu sunt creștin practicant, dar am o credință spirituală puternică.

2. Spuneți-mi despre momentul în care ați aflat că România este acum obligată să vă recunoască pe dumneavoastră ca soți?

AC: Am fost foarte fericit, deoarece Clai poate primi o reședință în România și multe alte persoane din întreaga Europa se pot muta în alt stat UE cu soții lor de același sex. Am primit numeroase mesaje în ultimii doi ani de la persoane aflate în diferite situații de imigrare in Europa, iar unele dintre ele vor beneficia de această clarificare a legislației UE priving libertatea de circulatie. De exemplu, un cuplu de lesbiene în Bulgaria (cu cetatenie franceza, respectiv australiană), a primit statutul de resident pentru soția cu cetățenie australiană, cu doar câteva zile în urmă, in baza deciziei Curții UE în cazul nostru.

CRH: Sunt foarte bucuros pentru decizia Curții UE și sunt recunoscator familiei și prietenilor noștri pentru sprijinul pe care ni l-au acordat. Nu mi-am imaginat că vom avea un rezultat care să ne îmbunătățească viața, atât noua, cât și altor persoane din Europa într-o situație similară.

3. Acest proces a căpătat o valoare mai mare decât v-ați așteptat. Cum v-a influențat viața?

AC: A luat cu siguranță mai mult timp decât ne-am așteptat. Ne-a luat mult timp, atât noua cât și altora (părinții mei, avocații nostri, organizația ACCEPT și alte organizații care ne-au susținut, călătorii în România, pregătiri pentru audieri și pentru a ne spune povestea în presa. A meritat totul, nu numai pentru că am câștigat la Curtea Europeană, ci pentru că familia noastra a devenit mai unita și am contribuit pozitiv la un dialog în România cu privire la aceste probleme.

CRH: Au trecut șase ani de când am început acest process, timp in care ne-am mărit angajamentul pe care-l avem, unul față de celălalt.

4. Cum a fost experienta aceasta pentru familiile voastre?

AC: Părinții mei ne-au sprijinit foarte mult. Au venit cu noi la trei audieri în fața curților din București și Luxemburg, au vorbit cu presa și au fost mereu lângă noi, necondiționat.

CRH: Familia mea îl adoră pe Adrian și, deși nu au putut să călătorească în străinătate, ne-au sprijinit și încurajat pe parcursul întregului proces.

5. Ce pot face românii și comunitatea româno-americana pentru a ajuta aceasta cauza?

AC: Implicați-vă în modul în care puteți: contribuiți financiar, oricât de puțin, în favoarea grupurilor LGBT din România, astfel încât și alte persoane să poată fi ajutate conform nevoilor lor. Clai și cu mine am fost norocoși, deoarece am reușit să ne plătim cheltuielile de călătorie și am primit asistență juridică și de comunicare gratis, dar alte persoane sunt în situații diferite și au nevoie de mai mult ajutor. Înscrieți-vă pentru a primi informații de la aceste organizații, participați la marșurile LGBT din București și Cluj și comunicați-vă gândurile și sprijinul prin intermediul social media. Toată lumea poate face ceva!

CRH: Românii pot ajuta oferind dragoste, sprijin și înțelegere necondiționată persoanelor LGBT cu care interactioneaza, membri de familie, prieteni, colegi.

Întrebare suplimentara: Cum e pentru voi o intalnire romantică perfectă?

AC: Este cea pe care am avut-o cu Clai când ne-am întălnit pentru prima oară, seară, în Central Park din New York, fără stres sau mari așteptări, doar cu un zâmbet mare și o plimbare, ținându-ne mână.

Clai: Este în vacanță, în străinătate, descoperind noi atracții, sunete și gusturi, așa cum a fost în recenta noastra excursie în Panama.

Implicați-vă cu cele două mari grupuri LGBT+ din România: Asociația ACCEPT și MosaiQ